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Two-Way Prepositions

Two-way preposition are prepositions which can be associated with either DATIVE or ACCUSATIVE case, depending on the VERB of the sentence.

Like other prepositions, there are generally no EXACT translations for these words, and often they have multiple meanings in English. Generally, if there is MOVEMENT TOWARD/INTO/ONTO something, the preposition is followed by accusative. If the sentence is describing the LOCATION of an action, then the preposition takes dative.
an (near or next to a vertical surface or horizontal border)
Wir fahren ans (an das) Meer.
Wir haben ein Haus am (an dem) Meer.

auf (on/on top of)
Ich bin auf den Boden gefallen. (onto the floor)
Ich lag einen Tag lang auf dem Boden. (on the floor)

hinter (behind)
Er läuft hinter das Haus. (to the back of)
Er wartet hinter dem Haus. (in the back of)

in (in/to/into)
Ich gehe in die Mensa. (into)
Ich sitze in der Mensa.  (in)

neben (next to: use the "hinter" example)

über (above, over):
Die Geier fliegen über dem Toten. (flying around above the dead guy)
Wir fliegen über das Meer. (over and past it)

unter (under, beneath: see hinter example)
** unter also means "among": in this usage it precedes a DATIVE PLURAL noun:
Unter seinen Freunden gilt er als ein Besserwisser. (know-it-all).
** unter also occurs in the expression "unter vier Augen" (in confidence/privately)

vor (in front of/ to the front of: see hinter example)
**vor also means "ago": in this usage it PRECEDES a DATIVE noun:
Vor einem Monat aß ich zum ersten Mal einen Wurm.
**vor also occurs in the expression "vor allem" ("above all", figurative NOT directional)

zwischen (between: see hinter example)
zwischen also means between figuratively, and takes dative: "Zwischen Freunden"

Verbs Associated with 2-Way Prepositions

There are certain SETS OF VERBS commonly used with two-way prepositions. They are:
Accusative    Dative
legen hat gelegt   liegen hat gelegen
setzen hat gesetzt   sitzen hat gesessen
stellen hat gestellt   stehen hat gestanden
hängen hat gehängt   hängen hat gehangen

Remember: Accusative verbs have a sense of movement onTO, inTO, upTO a place, and dative verbs describe locations.

Legen and liegen are used when objects are laid down or are lying in a horizontal position.
Stellen and stehen are used when objects are stood up or are standing in a vertical position.


Ich lege das Buch auf den Tisch.
Das Buch liegt auf dem Tisch.

Sie setzt das Kind auf den Stuhl.
Das Kind sitzt auf dem Stuhl.

Ich stelle die Tasse auf den Tisch.
Die Tasse steht auf dem Tisch.

Er hängt das Poster an die Wand.
Das Poster hängt an der Wand.

Other uses of 2-Way Prepositions:

The problem of the case of nouns which follow Two-Way-Prepositions is more complicated than just movement vs. location. Certain verbs are associated with a preposition AND a case. These verbs, when encountered, must be learned ALONG WITH THE ASSOCIATED PREPOSITION AND THE CASE. For example:
denken an + accusative  (to think about/of) : Ich denke im Moment an meine erste Liebe.

leiden an + dative (to suffer from): Er leidet an einer unbekannten Krankheit.

beruhen auf + dative (to be based upon): Sein ganzes Leben beruht auf einer Lüge.

verzichten auf + acc. (to forgo, to do without): Darauf kann ich verzichten.

Copyright © 2017 Will Lehman. All artwork copyright © 2017 Milo Schuman.