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Als, Wenn, Wann (Equivalents for "when")

Overview

All three of these words are SUBORDINATING CONJUNCTIONS (*except Wann when used to ask a question)

Als
  • event or state in the past
  • requires simple past tense
Examples
Als ich sie sah, bin ich weggelaufen.
NOT: Als ich sie gesehen habe, bin ich weggelaufen.

Wenn
  • "when" in reference to present or future
  • used to mean "whenever" in all tenses
  • also means if (but not "whether")
Examples
Wenn ich sie sehe, laufe ich weg.
When/if I see her, I’ll run away.

Wenn du das bezahlst, dann komme ich auch mit.
If you pay for it, then I’ll come along too.

Wenn er bezahlte, bin ich immer mitgekommen.
Whenever he paid, I always came along.


Wann:
  • always a question word
  • direct questions and indirect questions
  • translates as "at what time" or "on what day" etc.
Example
Wann gehst du zur Uni?
Ich weiß nicht, wann ich zur Uni gehe.

I don’t know when (at what time) I’m going to the university.


Difference between Ob and Wenn
  • Both get translated as "if" , but only ob has the sense of "whether"
  • They are NEVER interchangeable.
Examples
Wenn ich Geld hätte, würde ich dir ein Haus kaufen.
If I had money, I'd buy you a house.

Wenn er kommt, dann gehe ich weg.
If he comes, then I'm going away.

Ich weiß nicht, ob Herbert zum Abendessen kommt.
I don't know whether Herbert is coming to the dinner.

Ob er genug Geld hat, weiß ich nicht.
Whether he has enough money, I don't know.




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